La artista de henna – Alka Joshi – Editorial Maeva – 21.90 €

La novela con la que debuta Alka Joshi en el panorama literario se titula La artista de henna, y está editada de la mano de Maeva. Una ficción, relatada de forma muy bella, que te transporta a la India de mediados del siglo XX para descubrirte un mundo fascinante y desconocido, con una civilización hermosa a la vez que cruel, capaz de despertar todos tus sentidos a través de los aromas, sabores y colores que desprenden sus páginas.

¿Cuál es el argumento?

La artista de henna
La artista de henna, de Alka Joshi

Lakshmi nació en Ajar, en el estado indio de Uttar Pradesh. Cuando no era más que una niña, apenas 12 años, sus padres decidieron que era el momento de casarla. No tenían una buena situación económica y tener una boca más que alimentar no hacía sino agrandar sus problemas, por lo que llegaron a esa descabellada conclusión. Lakshmi, por supuesto, no estaba de acuerdo y, a pesar todos de sus esfuerzos por convencer a su madre y hacerla entrar en razón, se celebró el casamiento. Para su desgracia. Sí, eso es, para su desgracia, porque los tres años que le siguieron al enlace no fueron precisamente buenos. No recibió ni amor, ni cariño ni comprensión por parte de su marido. Más bien, todo lo contrario.

Eso sí, hubo algo positivo en ese tiempo. Lo único que mereció la pena de ese calvario vivido fue su suegra. Una mujer agradable que la trató como si fuera su propia hija. Conocedora de las propiedades de las plantas, le enseñó, con paciencia y cariño, todos los secretos que estas esconden.

Llegó un momento en el que Lakshmi ya no aguantó la situación, y decidió tomar las riendas de su vida. Un día, con mucho tiento y mirando hacia todos los lados para no ser vista, se escapó y abandonó la aldea dejando atrás todo. Contaba con apenas 17 años cuando puso rumbo a la ciudad de Jaipur en busca de una nueva vida.

Buscando nuevos horizontes en Jaipur

Tras años de duro de trabajo en la vibrante ciudad de Jaipur, el nombre de Lakshmi suena por toda la ciudad. Saben que su arte con la henna es incomparable. Los pequeños manjares que prepara deleitan a los paladares más exigentes. Y qué decir de esos peculiares ungüentos que utiliza para aliviar las dolencias más variopintas de sus clientas. Su servicios son solicitados por las mujeres de las castas superiores y muchas de ellas la tienen en muy alta estima. Tanto es así que algunas de ellas la tienen casi como una amiga más y le cuentan muchas confidencias.

El pasado siempre vuelve y llega con sorpresas

A Lakshmi las cosas le van muy bien. Cada vez mejor. Ha trabajado mucho y muy duro, y siente que la recompensa está cada día más cerca. Ese sueño por el que lleva luchando está a punto de hacerse realidad. Sin embargo, el pasado le sorprende. ¡Y de qué manera! Su marido la encuentra y no viene solo. Con él trae una niña de corta edad, llamada Radha, y que afirma ser su hermana pequeña.

No es una sorpresa esperada ni tampoco agradable. ¿Será verdad lo que afirma su marido? ¿Desde cuándo tiene una hermana? ¿Por qué sus padres nunca respondieron a las cartas que ella envió? ¿Qué va a hacer de ahora en adelante? ¿Afectará de alguna manera a su carrera?

Como ves, estimado lector, llegan unas cuantas preguntas y con ellas innumerables respuestas. ¿Te animas a adentrarte entre las páginas de La artista de henna?

Sobre su autora: Alka Joshi

Alka Joshi
Alka Joshi, autora de La artista de henna. Image via Maeva.es

Alka Joshi nació en la India y se crio en Estados Unidos. Estudió Literatura en la Universidad de Stanford y obtuvo un posgrado en el California College of Arts.

La artista de henna es su primera novela y enseguida entró en los primeros puesto de los libros más vendidos en The New York Times; también fue elegido por la actriz Reese Whiterspoon para su club de lectura. Esta novela ha estado nominada para el Center For Fiction First Novel Prize y se convertirá en una serie de televisión.

Hasta la fecha se han vendido más de 250.000 ejemplares de este debut solo en Estados Unidos, y se publicará en veinticinco países.

Opinión personal sobre La artista de henna

El atleta estadounidense Jesse Owens decía que «todos tenemos sueños. Pero para convertir los sueños en realidad, se necesita una gran cantidad de determinación, dedicación, autodisciplina y esfuerzo». Y esta frase era la que se repetía, constantemente, en mi mente mientras leía esta novela. Y es que refleja a la perfección a nuestra protagonista, Lakshmi. El alma de la novela. Una mujer luchadora que, tras dejar atrás su aldea, decide emprender nuevos rumbos y trabaja a destajo, si me permites la expresión, para conseguir ese sueño que tanto ansía. Con ese objetivo en mente, no escatima en emplearse a fondo para que las mujeres de las castas superiores se sientan maravillosas, cumplan sus deseos y hacerlas felices.

Y así, con esta pequeña cita, es como arranco la opinión personal de La artista de henna. Una novela fantástica que me ha embarcado en un bello viaje en el tiempo, hacia a una cultura diferente y bastante desconocida para mí. Escrita con cuidado y delicadeza, la autora ha sabido describir y relatar un mundo fascinante, con sus grandiosidades y sus miserias, mostrándonos una civilización hermosa y cruel, pobre y rica, incluso excéntrica a veces, compleja y exigente, pero también deslumbrante. Con una cultura arraigada, sus vivencias, sus tradiciones, una sociedad tan distinta a la nuestra, separada por castas, pero con una convivencia relativamente bien llevada.

Con su adictiva pluma, Alka Joshi, no duda en revelar al mundo cómo se vivía en la India de ese momento, reflejando todos sus matices y contrastes. Y lo consigue a base de capítulos bastante largos pero amenos, que acaban cautivando al lector desde el inicio.

¿Qué temas se tratan en La artista de henna?

En esta ocasión, la autora ha sabido combinar a la perfección varios temas: desde las búsqueda a uno mismo y qué querer hacer en la vida hasta la ambición. Pero no son los únicos, pues también consigue, y creo que con solvencia, incluir otros temas como la necesidad del amor hacia la familia, los sueños, las dificultades o bretes que surgen en la vida y nos impiden evolucionar, lo efímera o verdadera que puede ser a veces la amistad, la traición, la desconfianza o las nuevas oportunidades, entre varios más. Y lo más destacable, en mi humilde opinión, es cómo ha conseguido ese equilibrio entre todos ellos, esa justa medida, para que todo se muestre y se entienda sin caer en el exceso.

Sin duda, ha sabido plasmar temas que calan en el lector porque hoy en día, algunos de ellos, siguen más vigentes que nunca. El poso que deja la lectura permanece durante varios días en forma de diversas reflexiones.

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Jaipur, la ciudad en la que está ambientada La artista de henna. Image vía cityofjaipur.com

¿Cómo son los personajes?

Es cierto que hay varios personajes y todos y cada uno de ellos son reconocibles por sus voces (y no siempre se consigue con tanto acierto). Como bien sabes, estimado lector, una novela no solo es la trama, la ambientación y los sucesos que acontecen en ella, sino que gran parte de la importancia reside en los personajes. Alka Joshi, como buena autora (a pesar de ser su primera novela), es conocedora de ello y por eso ha sacado tanto partido a sus personajes. Se pueden decir tantas cosas de ellos…

A grosso modo y para resumir, he de decir que se empatiza muy bien con la protagonista y no deja indiferente. Al principio, una vez ya en Jaipur, se muestra como una mujer fuerte y luchadora. De esas que no se amilanan con las duras pruebas que les va poniendo la vida y saben adaptarse y trabajar para conseguir sus sueños. Su determinación y resiliencia inspiran respeto y admiración. Sin embargo, desde que aparece su marido con Radha, esa aparente dureza da paso a momentos de duda e incertidumbre. Y la clave está en su hermana. Esta le hará descubrir sus fortalezas, por supuesto, pero también sus debilidades; sus necesidades y su valentía: sus miedos y también la pérdida. O los nuevos comienzos. Sí también estos, porque también existen, como en la vida misma.

Es cierto que he hablado de Lakshmi porque es la protagonista, pero no podemos olvidarnos de los secundarios. Radha, Parvati, Malik, Samir, Kanta… Ellos son los que, con sus actos, sus formas de pensar y sus miradas «obligan», si me permites la expresión, a que la protagonista muestre su verdadero yo y afronte las circunstancias de una u otra forma.

Mis conclusiones sobre La artista de henna

Ya ves, estimado lector, que a esta ficción de Alka Joshi no le falta de nada. Sin duda, se trata de una historia contada de forma muy bella y cuidada, con una ambientación extraordinaria y con unos personajes con los que se empatiza realmente bien, y en la que la superación y la lucha son las grandes protagonistas.

Aún a riesgo de resultar un poco repetitiva, he de insistir en lo mismo que dije de Érase una vez la taberna Swan. Que he disfrutado mucho de su lectura y que me ha requeté encantado. Tanto es así que estoy deseando volver a leer a la autora. Y, llegados a este punto, solo resta decir que está más que recomendadísima por mi parte.

Si te apetece adentrarte en el Jaipur de la época postcolonial: dejarte deleitar por sus aromas, sabores, colores y por la magia de la henna; si te interesa conocer más de cerca las castas y codearte con la «crème de la crème» de esa ciudad, así como conocer todos sus chismorreos de primera mano; eres un amante de las aventuras y eres capaz de dejar todo atrás para vivir de cerca las maravillas y las miserias de la sociedad, las tradiciones y la cultura de los años 50 de la India, ¡La artista de henna se convertirá en tu mejor viaje!

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